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A medida que se acerca la temporada navideña, muchas familias estadounidenses esperan reunirse y celebrar con sus seres queridos, quizás por primera vez en años, ya que la mayoría de las restricciones de COVID-19 ya se han levantado.

Esta es una época emocionante del año, especialmente para los niños. Pero para Vicki Quarles, consultora médica en Memphis, que perdió a su esposo Theodis Quarles por COVID-19 hace casi dos años, y para sus cinco hijas, la Navidad fue un doloroso recuerdo de su pérdida.

En diciembre de 2020, la familia Quarles contrajo COVID. Todos se recuperaron excepto Theodis, quien fue trasladado de urgencia al hospital y perdió su batalla contra el virus un día después. Como muchas víctimas en esa etapa de la pandemia, murió repentinamente en una sala de hospital.

El árbol de Navidad que Theodis y sus hijas armaron ese año se encuentra en la sala de estar de la familia después de su muerte. Vicki Quarles le dijo a Yahoo News que su familia no está lista para eliminarlo pronto.

“Es sentimental para nosotros”, dijo, “porque fue lo último que él ayudó a crear”.

Vicki Quarles con su esposo Theodis y cinco hijas.

Vicky Quarles dice que su esposo fue un “padre excepcional”.

Perder a Theodis, a quien Vicky describió como un “padre excepcional”, en circunstancias tan dolorosas fue devastador para sus hijas, dijo. Desde entonces, las niñas, que tienen entre 3 y 20 años de edad, han tenido dificultades para sobrellevar la pérdida. Algunos tuvieron problemas en la escuela y Quarles dijo que todos sufrían de ansiedad. Un miedo particular que comparten después de la muerte de su padre es la pérdida de su único padre vivo.

“Es como tener una convulsión todas las mañanas en las que no quieren ir a la escuela y durante todo el día me llaman y me envían mensajes de texto”, dijo Quarles. “Si voy a algún lado, es como, ‘Necesito que me digas tu ubicación, restablezcas tu ubicación’. ¿Cuánto tiempo estarás fuera? Dicen: “Cuando nos despertamos, papá no estaba aquí”. Es como si los roles hubieran cambiado. Quieren que les informe más ahora porque dicen: “Eres un padre soltero”. Termino haciéndolo porque alivia su ansiedad. Porque ahora tienen mucha ansiedad”.

Theodis Quarles y Vicki Quarles con sus cuatro hijas en una selfie que una de sus hijas se tomó en el porche delantero.

Theodis y Vicki Quarles con sus cuatro hijas.

Los niños de Quarles no están solos en su dolor y lucha. Un estudio internacional reciente publicado en JAMA Pediatrics Entre enero de 2020 y mayo de 2022, aproximadamente 10,5 millones de niños menores de 18 años en todo el mundo perdieron a un padre o tutor debido a la COVID-19. Los investigadores que examinaron los datos de la Organización Mundial de la Salud sobre el exceso de mortalidad encontraron que la mayoría de esos niños, 7,5 millones, eran huérfanos, lo que significa que perdieron a uno o ambos padres por el virus.

El estudio mostró que en los EE. más de 250,000 niños han perdido a un padre o cuidador por una muerte relacionada con COVID-19.

Después de perder a un padre o cuidador, los niños pueden sufrir consecuencias de por vida si no reciben el apoyo adecuado. Orfandad, definido por UNICEF como cuando un niño pierde a uno o ambos padres, hay un medio Experiencias Adversas en la Infancia (ACE) asociado con problemas de salud mental, enfermedades crónicas, baja autoestima, mayor riesgo de abuso de sustancias, suicidio, violencia y abuso sexual. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, las ACE también pueden afectar negativamente la educación, las oportunidades de empleo y el potencial de ingresos de las personas afectadas.

susana thomas, directora Centro de ESPERANZAque ofrece asesoramiento de duelo como parte de la red de Northwell Health, el proveedor de atención médica más grande de Nueva York, dijo que su equipo ahora está ayudando a los niños en duelo afectados por la pandemia.

Los grupos se reúnen dos veces al mes en el centro, que fue fundado para ayudar a los niños después de los ataques del 11 de septiembre. Thomas dijo que “las familias se quedan como dos años desde que se forman, y así es como las familias forman lazos, amistades y lazos”.

“Es un lugar de validación y un lugar de apoyo donde se sienten conectados entre sí, donde no se sienten solos”, agregó.

Thomas explicó que para algunos niños, la pandemia ha provocado un aumento en la ansiedad, la depresión, el trauma y los trastornos relacionados con el estrés, y que para ayudarlos a sobrellevar la pérdida de un ser querido, es importante que las familias o cualquier persona que los cuide sobre ellos es de apoyo saber que los niños no se afligen como los adultos.

“Parecen saltar al dolor y luego saltar del dolor. No pueden soportar el dolor por mucho tiempo”, dijo. “Pueden estar bien, sintiéndose bien, avanzando, y de repente sucede algo y luego tienen esta reacción exagerada. También luchan con muchos sentimientos diferentes. Definitivamente hay tristeza. A veces hay ira, a veces hay preocupación de que alguien más vaya a morir”.

Los primeros días de la pandemia crearon muchos desafíos que dificultaron y prolongaron el proceso de duelo tanto para niños como para adultos, explicó Thomas. No hubo oportunidad de decir un último adiós; no se pudieron realizar rituales de duelo tradicionales como funerales y entierros; La familia y los amigos a menudo no estaban disponibles durante la cuarentena para consolar físicamente a los niños. Debido a las restricciones de COVID-19 al comienzo de la pandemia, muchas personas, incluidos los niños, no pudieron asistir a la consejería de duelo en persona.

“Lo que es único sobre COVID es el impacto que ha tenido en las pérdidas”, dijo Thomas. “Cuando pensamos en pérdidas fatales, estos niños sufrieron pérdidas fatales, pero también sufrieron pérdidas no fatales. Ya sabes, si pensamos en lo que pasó con el COVID, esa sensación de aislamiento, esa sensación de no poder salir, ya sabes. Los niños prosperan con la estructura, la rutina y todo eso se les ha quitado repentinamente”.

Encontrar ayuda fue un desafío para muchas viudas y viudos que se quedaron solos al cuidado de sus hijos.

Sally Luensman, quien perdió a su exmarido, James Luensman, 43 años, antes del virus en octubre de 2020, le dijo a Yahoo News que “ha sido horrible” para su hijo Connor. Perdió a su padre dos semanas antes de cumplir 16 años, y desde ese día, dijo Luensman, su hijo no ha sido el mismo. Ha perdido interés en actividades que alguna vez disfrutó, como la lucha libre; lo pasaba mal en la escuela y era socialmente retraído.

James Luensman con una gorra de béisbol abraza a su hijo Connor.

Connor Luensman con su padre James. (Cortesía de la familia Luensman)

“Es difícil. Probamos el asesoramiento. Parece que nadie está haciendo clic”, dijo Luensman. “Todavía siente, ‘Bueno, no lo entienden. No lo entienden'”. Sí, hablan de pérdidas, pero con una pérdida debido a COVID es algo completamente diferente”.

Luensman, que vive en Atkins, Iowa, ha estado tratando sin éxito de encontrar grupos de apoyo para su hijo, que tiene COVID.

“Mi hermana murió de cáncer cuatro meses después de la muerte de James y sabes que hay grupos de apoyo para niños [who] perdió a un padre por cáncer, pero no hay nada para COVID”, dijo. “Aún dos años después aquí estamos sentados y todavía nada”.

En la cumbre mundial COVID-⁠19 en mayo El presidente Biden admitió millones de niños huérfanos por la pandemia y dijo que se deben tomar más medidas para evitar más muertes por el virus. Su administración ordenó ayudas a programas de salud mental estudiantil durante la pandemiapero no ha habido ningún esfuerzo federal dirigido exclusivamente a los niños que han perdido a los cuidadores debido al COVID-19.

“Tengo que ser honesto, no hay servicio allí”, dijo Thomas. “Los niños están en listas de espera para agencias de consejería y terapeutas, y es un lugar realmente difícil para los padres que buscan ayuda para sus hijos”.

Gerry Vance, quien perdió a su esposo, James D VanceLa mujer de 52 años, que se enfermó de COVID-19 el día de Año Nuevo de 2021, le dijo a Yahoo News que no ha encontrado ayuda para viudas como ella. Su esposo trabajaba en varios trabajos y era el sostén de la familia. Desde que él murió, ella y sus dos hijas han sufrido una “gran pérdida de ingresos”, dijo.

“Nunca trato de hablar de dinero frente a mis hijos ni nada”, dijo Vance. “No quiero que tengan preocupaciones de adultos mientras son niños. Pero hubo momentos en que mis hijas recibían dinero para sus cumpleaños, para Navidad, o simplemente tenían su propio dinero, y una de ellas decía: ‘Puedes tomar mi dinero para pagar una de las cuentas si lo necesitas'”. dijo Vance. ella quisiera apoyo financiero para ayudar a sus hijos a pagar la universidad algún día.

James Vance en uniforme posa junto a un coche de policía con Jeri y sus hijas.

Jerry y James Vance con sus hijas Jamie y Julia. (Cortesía de la familia Vance)

“Me encantaría ver algún tipo de beca o programa para que esos niños vayan a la universidad porque en este momento, francamente, es una locura. Estoy pensando, “¿Cómo voy a pagar las cuentas?” Ni siquiera puedo pensar en el dinero extra para la universidad”.

Vance, que vive en West Virginia, dijo que California aprobó una ley para ayudar a las viudas como ella. En junio, los funcionarios de California anunciaron que utilizarían parte del superávit presupuestario récord del estado crear fondos fiduciarios para niños que han perdido a sus padres o tutores debido a la pandemia. Vance dijo que espera que más estados hagan esfuerzos similares.

Sin embargo, sus niñas tuvieron la suerte de encontrar apoyo emocional con ayuda. Campamento “Zona de Confort”., una organización sin fines de lucro que ofrece campamentos para niños que han experimentado la muerte de un ser querido. Su fundadora y directora ejecutiva, Lynn Hughes, le dijo a Yahoo News que su organización decidió realizar campamentos específicamente para niños afectados por COVID-19 porque es importante que se conecten con otras personas que han pasado por lo mismo.

“Está alojado en un ambiente amigable para los niños. No es estéril, es divertido, es campamento, es hermoso”, dijo Hughes. “Conocen a otros niños que se parecen a ellos. Significa mucho para otro, para un compañero, cuando alguien dice: “Sabes, me sentí solo”, y otro niño dice: “Yo también”. Espera, mejorará”.

Seis niños, en su mayoría en edad de ir a la escuela secundaria, que usan cordones con sus nombres y camisetas estampadas con CZC, Comfort Zone Camp, posan con una mujer en un gran salón comunitario con paneles de madera.

Niños en Camp Comfort Zone en Hardwick, Nueva Jersey, con un consejero el 11 de septiembre. (Bennett Raglin/Getty Images para Comfort Zone Camp)

Comfort Zone Camps, que son gratuitos, hasta ahora han ayudado a casi 60 niños en duelo en áreas muy afectadas por el COVID-19, incluidas Nueva York, Nueva Jersey y Virginia. Hughes dijo que la organización realizará un campamento en Florida el próximo año. Los niños pueden participar tantas veces como quieran, dijo.

“Realmente creo que cuando mis hijos crezcan, continuaré siendo voluntario con ellos. Como si fuera un gran impulso para nosotros”, dijo Vance sobre el campamento.

Hughes dijo que su organización continuará ofreciendo “campamentos para víctimas de COVID-19” y espera “tocar a la mayor cantidad posible de estos niños”. Ella enfatizó que los niños que no pueden superar su dolor pueden sufrir consecuencias más adelante en la vida y necesitan acceso a programas de salud mental para ayudarlos a sanar.

“La pérdida no irá a ninguna parte, simplemente viajará con ellos como un compañero no deseado y se filtrará en diferentes formas de sus vidas. Y abordar eso solo garantiza la probabilidad de que aún puedan llevar una vida saludable y feliz… que puedan superarlo, incluso puedan prosperar y encontrar algún significado en la pérdida”.



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