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Condicionamiento operante es un procedimiento de control del comportamiento investigado y utilizado especialmente por BF Skinner y luego por muchos investigadores posteriores. Implica moldear el comportamiento animal o humano al recompensar una respuesta deseada proporcionando un refuerzo, una A+ en una prueba o una golosina para perros, por ejemplo, inmediatamente después de la respuesta. Por lo general, la respuesta intensificada se repetirá más a menudo. Si la reacción no ocurre espontáneamente, puede extraerse del organismo formando aproximaciones sucesivas al comportamiento deseado.

El condicionamiento operante sigue siendo un modelo utilizado por muchos profesores, pero es una guía deficiente para los estudiantes de nivel superior. educación. El aprendizaje en este nivel no es tanto selección —reforzamiento— como variación: obtener la respuesta correcta, la idea correcta que se presenta por primera vez. Dar forma funciona para algunas tareas de aprendizaje, pero simplemente no funciona para crear comportamientos completamente nuevos e impredecibles. Cómo hacer esto es un problema que no se considera mucho.

Aquí hay una historia para ilustrar el resultado exitoso, si no el proceso utilizado para lograrlo. La anécdota proviene del evolucionista británico Richard Dawkins. Esta es una cuenta corriente[1] “Sanderson de Oundle”. Oundle es una casa de huéspedes británica [2] una escuela conocida por su talento y Sanderson, su director a principios del siglo XX.

El odio de Sanderson por cualquier puerta cerrada que pudiera interponerse entre un niño y un entusiasmo notable simbolizaba su actitud hacia la educación. Un chico estaba tan absorto en un proyecto en el que estaba trabajando que se escabullía de su dormitorio a las 2 am para leer en la biblioteca (desbloqueada, por supuesto). El director lo atrapó allí y estalló en una rabia terrible por esta falta de disciplina (tenía un temperamento notorio, y uno de sus principios era, “Nunca castigue excepto en enfado»)… [The] el niño cuenta la historia él mismo.

La tormenta ha pasado. “¿Qué estás leyendo a esta hora, muchacho?” Le hablé del trabajo que se había apoderado de mí, el trabajo para el cual el día estaba demasiado ocupado. Sí, sí, eso lo entendió. Revisó las notas que estaba tomando y lo tendieron una trampa. Se sentó a mi lado para leerlos. Se trataba del desarrollo de procesos metalúrgicos, y empezó a hablarme de los descubrimientos y del valor de los descubrimientos, del deseo constante de la gente por el conocimiento y el poder, sobre el significado de este deseo de saber y crear, y sobre qué nosotros como escuela hicimos en este proceso. Hablamos, él habló durante casi una hora en esa habitación tranquila y nocturna. Fue una de las mejores y más formativas horas de mi vida… “Vuelve a dormir mi niño. Tenemos que encontrar tiempo para que hagas eso”.

Dawkins escribe que esta historia lo hace llorar. También muestra la especie. Arte en la enseñanza y una especie de florecimiento espontáneo en el aprendizaje que parece estar más allá de la retórica de las “aproximaciones sucesivas” y la enseñanza de material bien definido y preaprendido. El aprendiz de Sanderson no estaba “formado” para interesarse por la metalurgia. Sin duda sintió la ira de Sanderson por los errores del pasado, como ahora por romper las reglas de la escuela. Y sin embargo, bajo el cuidado de Sanderson en ambiente Sanderson creó, desarrolló un interés apasionado por el aprendizaje que nos gustaría ver en cualquier estudiante.

Pero, ¿son justos estos ejemplos? Algunos conductistas radicales objetarán que simplemente estoy enfrentando la anécdota a la ciencia. No lo creo. Para explicar por qué, necesitamos volver a lo que realmente es la ciencia.

En su análisis de la conducta operante, Skinner hizo al menos dos descubrimientos importantes. Uno de ellos apenas era original; pero éste es por el que recibió más crédito, y que él mismo consideraba el más importante, a saber, el principio del refuerzo. Pero la gente sabía sobre látigos y pan de jengibre durante incontables generaciones antes de que Skinner[3].

Creo que la segunda contribución de Skinner es más importante que el principio de reforzamiento, pero debido a que todavía no se comprende del todo, ha recibido mucha menos atención. atención. Esta es la idea de que se emite la conducta operante; que es esencialmente espontáneo, al menos en la primera aparición. Muchos comparan el aprendizaje operante con la metáfora darwiniana, la idea de selección y variación. Variación era el término de Darwin para los procesos entonces desconocidos que creaban variantes (fenotipos variantes, como los llamaríamos ahora) de los cuales la selección natural eligió a los ganadores. De manera similar, los procesos que gobiernan la emisión de la conducta operante crean un repertorio inicial a partir del cual pueden seleccionarse los reforzadores.[4]. El reforzamiento también afecta a la variación, no solo como selector, por supuesto, sino también como una contribución al marcado o encuadre de una situación. Lleva el cuerpo al estado apropiado. El refuerzo alimentario inducirá un repertorio relacionado con la comida, refuerzo social, comportamiento relacionado con lo social, etc.

La mejor enseñanza no es realmente sobre la selección, sino sobre la variación. Sanderson repartió bastantes refuerzos evidentes y no pocos castigos. No buscó eliminar los errores, sino cultivar la tenacidad y la perseverancia -el entusiasmo- que permitan a los niños aprender de ellos. Creó un entorno en Oundle que animó a sus muchachos a pensar en cosas como la tecnología metalúrgica y, me atrevo a decir para Dawkins, las maravillas de la evolución biológica. No se dieron golosinas para lograr estos objetivos. En cambio, de alguna manera se creó una cultura en la que los niños, en sus pensamientos privados, discusiones y debates con los demás, eran apasionadamente apasionados por temas de cierto peso intelectual. Sanderson manipulaba no a través de la distribución de recompensas, sino a través de la imposición de etiquetas o marcos. De esta manera creó una cultura que fomentó lo que Skinner podría llamar la emisión de operantes creativos.

Cómo funciona esto sigue siendo una cuestión de arte, no de ciencia. De hecho, esto es lo opuesto al enfoque operante estándar, que aplica un procedimiento de refuerzo con la expectativa de que todos los sujetos respondan esencialmente de la misma manera. El enfoque de Sanderson fue el opuesto, ya que trató de crear un entorno que permitiera las diferencias individuales. Quería descubrir las habilidades especiales y los entusiasmos de diferentes estudiantes y luego alentarlos. Estaba interesado en el repertorio de comportamientos emitidos más que en el logro de una meta fija.

En los niveles superiores de educación, se necesita comprender cómo el ambiente creado por la escuela interactúa con los patrones de comportamiento que los estudiantes traen consigo, de la naturaleza y de su historia personal, para lograr buenos o malos resultados en las tareas académicas. Actitudes y expectativas son solo los nombres que le damos al repertorio creado por este entorno. Comprender cómo funciona es una tarea que nos lleva mucho más allá de las palomas en las cajas de Skinner o los estudiantes de segundo año que memorizan listas de palabras.

Lo único de lo que podemos estar seguros es que las razones para un comportamiento efectivo en situaciones difíciles son complejas, involucrando tanto la naturaleza como la crianza en una combinación incierta. Pero tres cosas parecen claras: hay procesos en el aprendizaje creativo que son entendidos intuitivamente por grandes maestros como Sanderson; Que la base darwiniana del conductismo muestra que existen procesos de variación, incluso si se han descuidado en gran medida en favor de una atención casi exclusiva al refuerzo como selección; Y que los conductistas deben tomarse un tiempo para dejar de presionar la palanca del “reforzamiento” y mirar más allá de la simplicidad selectiva del conductismo radical hacia los mecanismos de variación que motivan a los estudiantes y brindan un aprendizaje verdaderamente creativo.

(Más sobre esto en Nuevo conductismo (Prensa de Psicología, 2021) y La ciencia en la era de la ignorancia (Regneri, 2022),



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