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YAl comienzo de la pandemia de COVID-19, Steven Iglesias, de 19 años, como muchos otros adolescentes, vivía en su casa y se sentía perdido. “No estaba inspirado”, me dijo Stephen. “La vida era una montaña rusa emocional todos los días”.

Stephen es uno de los millones de jóvenes que luchan con problemas de salud mental. En la década anterior a la pandemia, la proporción de estudiantes de secundaria que reportaron sentimientos constantes de tristeza o desesperanza aumentó en un 40% para más de 1 de cada 3 estudiantes. La pandemia solo exacerbó esta tendencia, lo que llevó a la Academia Estadounidense de Pediatría a declarar un estado nacional emergencia. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), en 2021, el 44% de los estudiantes de secundaria reportado se han sentido tristes o desesperanzados constantemente durante el último año. Ese número es aún más alto para las niñas (57 %) y los adolescentes que se identifican como homosexuales, lesbianas o bisexuales (69 %), como se ve en otro asombroso Informe de los CDC.

Más detalles: El CDC dice que las adolescentes están experimentando las tasas más altas de duelo y abuso sexual en décadas

Se ha derramado mucha tinta sobre posibles intervenciones, desde la restricción uso de redes sociales a aumentar el acceso para apoyar la salud mental en los campus escolares, pero la gran mayoría de las “soluciones” propuestas se centran en la respuesta a las crisis en lugar de la prevención de crisis. Y entre condiciones académicas cada vez más estresantes, el sistema educativo de nuestro país es único comienzo proyecto de introspección en el currículo. Si queremos que los estudiantes como Steven estén saludables, debemos fomentar comportamientos saludables, no solo luchar contra las enfermedades.

Un antídoto es ayudar a los jóvenes a alcanzar sus metas. La investigación muestra que cuando los jóvenes identifican un propósito en la vida, conduce al crecimiento felicidad, desempeño académicoy estabilidad. Un mayor sentido de propósito también puede ayudar a los jóvenes a navegar los cambios de la vida. Por ejemplo, cuando un joven involucrado en el sistema deja un centro de menores, un claro sentido de propósito se correlaciona con disminución en la tasa de recaídas.

Ya sea que sea padre, cuidador o amigo de un joven, aquí hay tres formas específicas en las que puede ayudarlo a encontrar un propósito y una dirección frente a un futuro incierto.


Ilustración de Adriana Crespo para TIME

Apoyar la autorreflexión estructurada

Ayudar a los jóvenes a alcanzar sus metas comienza ayudándolos a reflexionar sobre lo que es más importante en sus vidas. Los psicólogos determinan meta como “una meta que tiene un significado personal y afecta positivamente al mundo”. Sin embargo, lo que es “personalmente significativo” puede variar mucho de una persona a otra. La reflexión estructurada puede ayudar a los jóvenes a identificar lo que es más importante para ellos y mejorar salud mental.

En la práctica, esto significa ayudar a los jóvenes a encontrar patrones en sus experiencias de vida, valores y creencias. Dan McAdams, profesor de psicología en la Universidad Northwestern, llama a este proceso desarrollo identidad narrativa. “La identidad narrativa es la historia de vida internalizada y evolucionada de una persona que integra un pasado reconstruido y un futuro imaginado para brindarle a la vida un grado de unidad y propósito.” – McAdams explica.

Las indicaciones de reflexión ayudan a los jóvenes a observar y reflexionar sobre su historia y experiencias personales. Aquí hay algunas preguntas que la gente puede hacer a los adolescentes: ¿Cómo agregas valor al mundo que te rodea? ¿Cuándo estás más orgulloso de ti mismo? ¿Cuál es una parte importante (o partes) de su historia? ¿Cómo te describiría un buen amigo? ¿Cómo influyes en los demás?

Consejos como estos no solo ayudan a los adolescentes a descubrir un significado personal en sus vidas, sino que también pueden mejorar su sentido de sí mismos. autoestima. Los estudiantes que reportaron baja autoestima fueron aproximadamente los siguientes seis veces riesgo de depresión. Tomarte un momento para pensar en ello te recordará que existen. ya aportando valor al mundo tal como es hoy.


Ilustración de Adriana Crespo para TIME

Tome pequeños pasos para hacer cambios

Otro componente clave del propósito es la capacidad de dirigirte y actuar. Estudios muestran que cuando alguien está deprimido, incluso la tarea más pequeña (como lavar la ropa o escribir un correo electrónico) puede parecer insuperable. La inactividad exacerba los problemas de salud mental, lo que puede conducir a un círculo vicioso llamado “La trampa de la inacción”, donde se hace más difícil actuar y la salud mental se deteriora.

Por otro lado, los pequeños pasos hacia adelante conducen a una mayor confianza en sí mismos, lo que puede ayudar a romper el ciclo de inacción y ayudar a los adolescentes a sentirse más decididos. Se llama “activación conductual”, lo que esencialmente significa que en lugar de esperar a sentirse mejor antes de actuar, uno actúa con el fin de sentirse mejor

Un buen lugar para comenzar es ayudar al joven a comprender qué lo motiva. La motivación puede ser externo (recibir aliento de otros, ver un resultado tangible o incluso una simple recompensa) o interno (una sensación de bienestar, logro o pura satisfacción). Si los jóvenes son capaces de identificar cuándo se sienten más motivados, podrán descubrir las condiciones adecuadas para avanzar hacia sus objetivos.

Por ejemplo, Steven (que usa los pronombres ellos/ellos) pensó en sus intereses y redescubrió su amor por la escritura, pero necesitaba un empujón para superar la inercia que le dificultaba concentrarse. Entonces dividieron la tarea de escribir una novela en pequeños momentos que pudieran compartir y celebrar con los demás, comprometiéndose a escribir algunos párrafos cada día. “He hecho una disciplina para capturar mi inspiración”, dijo Stephen, “en lugar de esperar a que venga a mí”.


Ilustración de Adriana Crespo para TIME

Conecta el objetivo fuera de ti

Pensar y actuar puede ayudar a los adolescentes a encontrar su propósito, pero conectarse con la sociedad es lo que los mantiene activos. investigación indica que conducta prosocial (participar en actividades que benefician a otros de alguna manera) promueve una sensación de bienestar emocional y mejora el estado de ánimo de los jóvenes. No menos notable conexión social es uno de los indicadores más fuertes de satisfacción con la vida (y por el contrario, un bajo sentido de pertenencia es predictor primario depresión).

Cuando los adolescentes experimentan satisfacción personal al hacer algo que marca una diferencia en el mundo que los rodea, fortalece su sentido de propósito. en un estudiolos investigadores pidieron a los participantes que informaran con qué frecuencia hacían ejercicio altruista comportamientos (como el voluntariado) y cuán significativas parecen ser sus vidas. Los participantes que fueron más altruistas reportaron un mayor sentido de propósito y significado en sus vidas.

La contribución social tiene un impacto particular en los jóvenes vulnerables, que son los más privados de oportunidades. “Crear oportunidades para el compromiso cívico y la defensa ha sido especialmente importante para los jóvenes descontentos que quieren recuperar su poder”, comparte Cassidy Higgins, líder de la empresa. Nuevos círculos de vida para los jóvenes.una organización enfocada en ayudar a los jóvenes afectados por el sistema de justicia a alcanzar su potencial.

Si desea ayudar a su hijo adolescente a encontrar un propósito en la vida, intente preguntar cómo sus intereses pueden tener un impacto positivo en el mundo que lo rodea. En el caso de Stephen, usaron sus historias para recordarles a los demás que no están solos en sus luchas contra la salud mental. “Pude ver el impacto de mi escritura en ayudar a otros que estaban pasando por algo similar”, explican. “Me dio la energía para seguir adelante”.

La crisis de salud mental juvenil requiere un enfoque sistémico de intervención. Al centrarnos demasiado en el tratamiento de los síntomas, perdemos de vista los factores principales que mantienen al estudiante sano y esperanzado. Para Stephen, la combinación con un sentido de propósito los ayudó a encontrar una dirección, lo que generó ondas positivas durante el resto de sus vidas.

“Obtuve la confianza que necesitaba para ser quien soy”, me dijo Steven. “Y por eso, estoy increíblemente agradecido”. En lugar de perder tiempo y energía tratando de “arreglar” a los jóvenes, tal vez una de las mejores cosas que pueden hacer los adultos es ayudar a encender lo que los enciende a ellos.

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